Identifican una nueva estructura de ADN en las células humanas

Un grupo de investigadores australianos ha identificado directamente una nueva estructura parecida a “un nudo enmarañado” y llamada “i-motif” en el ADN de las células humanas vivas, han informado fuentes científicas. El hallazgo, realizado por científicos del Instituto Garvan de investigación médica de Sídney, revela una mayor complejidad del código genético humano, identificado desde 1953 con la doble hélice descrita por James Watson y Francis Crick.

“Cuando pensamos en el ADN la mayoría pensamos en la doble hélice”, dijo Daniel Christ, codirector de la investigación publicada en la revista Nature Journal. “La investigación nos recuerda que pueden existir estructuras totalmente diferentes de ADN y que podrían ser importantes para nuestras células“, añade el científico en un comunicado del Instituto Garvan.

El ADN contiene la información para fabricar las proteínas en forma de una secuencia de cuatro letras o bases, la adenina (A), la guanina (G), la timina (T) y la citosina (C). El estudio revela que fragmentos cortos de ADN pueden existir en diferentes formas que, según los investigadores, podrían desempeñar un papel importante en cómo se “lee” el código del ácido desoxirribonucleico.

“Un nudo de cuatro hebras de ADN”

“El i-motif es un nudo de cuatro hebras de ADN”, explica otro de los investigadores, Marcel Dinger. “En la estructura del nudo, las letras C de la misma hebra del ADN se unen entre sí, a diferencia de la doble hélice en la que las letras de las hebras opuestas se reconocen entre sí“, añade. Si bien el “i-motif” ya había sido estudiado en detalle y visto en condiciones artificiales en los laboratorios, los expertos en genética debatían si estas extensiones existían en todas las células vivas.

Para ver el “i-motif” en las células, los científicos desarrollaron una herramienta basada en un fragmento de una molécula de anticuerpo -que reconocía y se unía a estas estructuras- y técnicas fluorescentes, que permitían localizarlas como puntos verdes.

“Lo más emocionante es que pudimos ver cómo los puntos verdes, los ‘i-motifs’, aparecían y desaparecían en un período de tiempo, por lo que sabemos que éstos se forman, se disuelven y se forman otra vez”, dice Mahdi Zeaati, cuya investigación apuntaló el descubrimiento.

Formación en la última fase del G1

Los investigadores notaron que los “i-motifs” se forman en un punto particular en el ciclo de vida de las células, en la última fase del G1, cuando el ADN es “leído” activamente. También han mostrado que los “i-motifs” aparecen en algunas regiones promotoras -áreas en las que el ADN controla si los genes son activados o no- y en los telómeros, los extremos de los cromosomas que son importantes para el proceso de envejecimiento.

“Creemos que las entradas y salidas de los i-motifs’ dan pistas de lo que hacen. Parece que están para ayudar a los genes a activarse y desactivarse y para determinar si un gen es leído activamente o no”, añade Zeraati. Los científicos consideran que la identificación de los “i-motifs” en las células vivas ayudará a entender la función de esta nueva forma de ADN y su potencial impacto en la salud o las enfermedades humanas.

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